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烏龜也會比大小? 臺灣師大發現烏龜數感能力優異

動物能算數嗎?牠們能辨別數量差異嗎?過去研究證實,孔雀魚最高可以分辨4個和5個物件的差異,鴿子可以分辨6和7,而巨猿可以分辨9和10。看起來智商不高的爬蟲類,可以分辨多大的數量?國立臺灣師範大學生命科學專業學院研究團隊證明,臺灣野外最常見的斑龜,竟然也可以分辨到9比10,這是全世界爬行動物目前所知的最高紀錄。

臺師大生命科學系林思民教授、李佩珍教授、生科系碩士林鳳君、「會思考的狗」行為獸醫團隊謝明穎組成研究團隊,日前發表研究結果在國際期刊《動物學前沿》(Frontiers in Zoology),並在研究過程中留下了珍貴的影像紀錄。相關研究日前發表在國際期刊《動物學前沿》(Frontiers in Zoology),並在研究過程中留下了珍貴的影像紀錄。

數感是什麼?三個蘋果大於一個蘋果,而四個橘子大於二個橘子;所有幼稚園的學童,從小都在習作本上訓練這種對「數」量的「感」覺。動物為什麼需要數感?雖然目前沒有定論,但憑藉著數感,牠們可以在野外判斷食物的多寡、配偶的多寡、藏身處的多寡,甚至對社會性動物而言,牠們可以判斷敵我的族群數量,而決定要打鬥還是要撤退。

斑龜是臺灣野外最常見的龜鱉類,頭側一整排平行的黃色細線,是牠們在外觀上的註冊商標。人工繁殖的斑龜寶寶是所有的水族館和寵物店最容易買到的爬行類小寵物,然而臺師大的實驗可能讓所有人對烏龜的智力徹底改觀。在行為獸醫師的指導之下,研究團隊利用獎勵性的行為增強效應,成功誘導烏龜展現優異的數感能力。表現最好的烏龜,甚至可以分辨9與10之間的細微差異。

測試動物的數感有幾種不同的門派,各有其優點與缺點。過去較常使用的方式是直接給予動物不同數量的具體物件(例如給予1隻蝦子與3隻蝦子),一旦選擇正確,自然就會獲得較多的食物。但是研究團隊這次使用的是先讓動物學習選擇數量較多的紅色方塊,選對之後再給予食物作為獎賞。這種對抽象事物的關聯,需要更細膩的訓練與學習,但是卻能隔絕其他外在條件的干擾,讓動物的智能得到更佳的發揮。

過去普遍認為,變溫動物(也就是俗稱的冷血動物,例如青蛙、蜥蜴、烏龜、魚類等等),智能一定低於恆溫動物(例如哺乳類、鳥類)。在過去的研究之中,大多數的爬行動物也確實較難展現牠們的數感。例如,蜥蜴只能分辨2和3,而赫曼陸龜只能分辨3和4。

師大研究團隊一舉將烏龜的數感能力推進到9比10,同時讓烏龜嘗試極為複雜的混合題組。這項研究不但刷新了爬行動物數感能力的新紀錄,也直接媲美其他恆溫動物的高標準。

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